Gruppe H – for Helvete?

TEGNER: Per-Mathias Høgmo får mye å forklare spillerne underveis i EM-kvaliken. For den blir tøffere enn han hadde håpet. Foto: Sindre Øgar.

TEGNER: Per-Mathias Høgmo får mye å forklare spillerne underveis i EM-kvaliken. For den blir tøffere enn han hadde håpet. Foto: Sindre Øgar.

Per-Mathias Høgmo (53) så både litt mutt – og litt oppblåst ut, der han satt i salen og fulgte EM-trekningen. Det så greit ut – en stund. Så dukket de med rutete drakter opp i samme bolle som Norge: Kroatia. Og straks ble Høgmos litt triste ansiktsuttrykk berettiget.

Av Knut Espen Svegaarden, fotballjournalist VG

Gruppe H – sto H for Helvete?

Italia. Kroatia. Norge. Bulgaria. Aserbajdsjan. Malta.

Det som er helt klart: Selv om flere europeiske lag enn noen gang deltar, er dette en mer ubehagelig gruppe for Norge enn vi har hatt på mange trekninger. Mot forrige VM-trekning, for eksempel, blir dette tøffere. Samtidig er det mulig å komme til EM som nummer tre. Det var ikke mulig i VM-kvaliken.

I utgangspunktet er Norge det tredje beste laget, som seedingen også forteller. Og blir vi nummer tre, så ender vi trolig i en ny play-off.

Det har – historisk sett – gått dårlig tidligere. Norge har vært sjanseløs mot både Spania og Tsjekkia i dobbeltkamp. Men vi tar det vi får. Trekningen til EM-kvalifiseringen 2016 kunne vært både verre og langt bedre.

Det nytter ikke å snakke om «hvis vi bare ikke hadde fått Kroatia» osv. Høgmo er prisgitt det han får. Og han må jobbe med det utgangspunktet han har. Høgmo må selvsagt si at det er mulig å slå alle på hjemmebane – og at det er en viss mulighet til å bli nummer to i gruppe H.

Han må si det. Det er jobben hans. Men innerst inne vet han at dette kan bli i overkant vanskelig. Selv med 24 europeiske lag i et sluttspill, så er det blitt omtrent like vrient for Norge som det har vært i de sju siste EM- og VM-kvalikene: Vi har slitt med å være bedre enn nest-best. Og mye av forklaringen ligger på hjemmebane.

VGs Knut Espen Svegaarden.

VGs Knut Espen Svegaarden.

For på veien til VM 1994, VM 1998 og EM 2000, tapte Norge kun én hjemmekamp på alle tre kvalifiseringene til sammen. Ja, vi var gode borte. Men det er hjemmekoden som må knekkes – igjen. Og det er derfor Høgmo prøver å spille en type fotball som gjør at Norge skal kunne diktere spillet mer enn vi har gjort de siste årene.

Norge har alltid vært for dårlige til å styre spill. Vi behersker det ikke. Hjemme er Norge nødt til å ha et eget grunnspill. Høgmo har sett dette, og han prøver å gjøre noe med det. Resultatene hans så langt har vært svake, men spillemessig har det vært en større endring enn mange trodde var mulig.

Men med et så gavmildt forsvar som Norge har hatt de siste årene, så kommer vi ikke til EM 2014 heller. Du kan øve så mye du vil på offensivt spill. Men det hjelper lite hvis målene renner inn bak deg. Og det har det gjort mye for Norge de siste årene.

Bare det siste året, på de 13 siste landskampene, har Norge kun unngått baklengs to ganger, hjemme mot Makedonia og Kypros.

Det er altfor dårlig. Og fortsetter dette, så kan lett Bulgaria passere oss og bli nummer tre i gruppe H. Italia er selvsagt favoritt, og det eneste «publikumslaget» vi får til Ullevaal i kvalifiseringen. Mario Balotelli var den første mange folk snakket om etter trekningen. Stjernen. Like mye på grunn av andre ting enn det sportslige – som det sportslige.

Kroatia blir de skumle, de som kan drepe drømmen vår. Mens Bulgaria blir den uforutsigbare, de som kan sette opp snubletråder. Aserbajdsjan og Malta skal Norge slå både hjemme og borte. Det må til. Ellers kan vi glemme nok et sluttspill.

Per-Mathias Høgmo har mye å jobbe med fremover. Han blir neppe tuppet ut om Norge ikke kvalifiserer seg – hvis NFF og publikum ser at landslaget virkelig prøver – men Høgmo har selv sagt at Norge bør til et sluttspill igjen.

Og det er til sist hans ansvar.

Nøkkelen har navnet «Kroatia».

Hvis ikke kan godt Gruppe H stå for Helvete.